Peau de Hérisson, la traduction du mot grec échinoderme. Un mot un peu compliqué pour désigner un embranchement d'animaux marins très connus : l'embranchement des étoiles de mer et des oursins. Les échinodermes se caractérisent par une peau rugueuse, voire épineuse pour les oursins par exemple.

Particularité

Outre la peau rugueuse déjà citée, les échinodermes ont un corps à symétrie pentaradiée (par 5) : les 5 bras de la plupart des étoiles de mer.

Les échinodermes sont munis de pieds dits ambulacraires.  Il s'agit des extrémités de tout un système hydraulique à l'image d'un ensemble de vérins. Ces pieds permettent bien sûr le déplacement des individus, mais ont aussi d'autres fonctions qui varient suivant les catégories d'échinodermes (voir ci-dessous)

Mode de vie

Les échinodermes sont des animaux mobiles, même s'ils passent une partie de leur temps (surtout le jour) immobiles.

Parmi les échinodermes, certains sont des chasseurs actifs comme les étoiles de mer qui n'hésitent pas à dévaginer leur estomac pour digérer les proies qu'elles ont attrapées. Les autres échinodermes broutent la surface des rochers ou coraux (oursins), filtrent les sédiments (holothuries), ou l'eau (crinoïdes), et ramassent les micro-organismes sur le fond (ophiures).

Taille

Les échinodermes sont globalement de petite taille (5-30 cm). Néanmoins certains individus comme des holothuries atteignent les 2m, c'est aussi le cas des ophiures gorgonocéphales (quand elles sont déployées).

Grandes catégories d'échinodermes :

Astérides

Les étoiles de mer se déplacent à l'aide des pieds ambulacraires qui garnissent le dessous de leurs bras. Les pieds comportent des ventouses qui permettent à l'étoile de mer de s'accrocher sur des surfaces en pente et surtout d'écarter les valves des coquillages pour les dévorer.
Les étoiles de mer ont un fort pouvoir régénérateur : une étoile peut très bien "faire repousser" un bras qu'elle aurait perdu, et même une étoile entière peut pousser à partir d'un bras...

ZONES TEMPEREES (Méditerranée - Océan Atlantique - Manche notamment)
Etoile Glaciaire
Marthasterias glacialis
Etoile rouge
Echinaster sepositus
Pieds d'étoile de mer
Marthasterias glacialis
Fromie rouge
Fromia monilis
Etoile coussin
Culcita sp. 
Etoile égyptienne
Gomophia egyptiaca
ZONES TROPICALES (Caraïbes - Océan Indien notamment)

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Ophiurides

Les ophiures sont les plus rapides des échinodermes, elles se déplacent en faisant onduler leurs grands bras (comme des serpents). Leurs pieds ambulacraires ont un rôle sensitif : ce sont les "poils" que l'on voit partir de leurs bras. Elles se cachent le jour, sous les pierres, au fond des éponges, entre les coraux pour sortir la nuit se nourrir. Les ophiures gorgonocéphales ont la particularité de se déployer la nuit, pouvant atteindre plus de 2 de diamètre.
Comme les étoiles de mer, elles possèdent un fort pouvoir régénérateur.

ZONES TROPICALES (Caraïbes notamment)
Gorgonocéphale rétracté (le jour)
Astrophyton muricatum
Gorgonocéphale déployé (la nuit)
Astrophyton muricatum
Gorgonocéphale déployé (la nuit)
Astrophyton muricatum
Ophiure des éponges
Ophiothrix suensonii
Ophiure lisse rubis
Ophioderma rubicundum
Ophiure lisse
Ophioderma longicauda
ZONES TROPICALES (Caraïbes)/ ZONES TEMPEREES (Méditerranée, pour la dernière)

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Crinoïdes/Comatules

Parmi les Crinoïdes, seules les Comatules sont visibles en plongée sous-marine. L'autre grande famille, les lys de mer, vivent sur les grands fonds (au-delà de 2000 m) et sont plutôt en sous-marin ... ou dans les musées. Je n'en parlerai pas ici ....

Les comatules déploient leurs bras pour capter le plancton en pleine eau pour se nourrir. Aussi, les trouve t'on souvent dans les zones de courant solidement cramponnées par des "serres" (appelées cirres) sur des rochers proéminents, du corail ou toute sorte d'organisme fixé (gorgones, corail noir...). Leurs pieds ambulacraires servent à attraper la nourriture, puis à la ramener vers la bouche située au centre de la comatule.

ZONES TEMPEREES (Méditerranée, pour la première) / ZONES TROPICALES (Océan Indien)
Encrine
Antedon mediterranea
Comatule des Maldives (les cirres)
Lamprometra palmata
Comatule ouverte
Dichrometra sp.
Comatule
non identifiée
Comatule noire
Comaster sp.
Comatule dorée
Nemaster rubiginosa
ZONES TROPICALES (Caraïbes - Océan Indien notamment)

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Holothurides

Aussi appelées concombres de mer, les holothuries ont une forme cylindrique et se rencontrent surtout sur les fonds meubles. Elles sont aussi munies de pieds ambulacraires leur permettant de se déplacer à la recherche de nourriture (en triant le sédiment). Une particularité : l'holothurie lèche-doigts qui vit caché dans une fente de rocher et se nourrit en "léchant" ses tentacules sur lesquelles sont collés des particules de sédiments.

ZONES TEMPEREES (Méditerranée - Océan Atlantique - Manche notamment)
Holothurie noire
Holothuria forskali
Holothurie lèche-doigts
Aslia lefevrei
Holothurie rayée
Pearsonathuria graeffei
Holothurie verte
Stichopus chloronotus
ZONES TROPICALES (Caraïbes - Océan Indien notamment)

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Echinides

Les oursins ont une coquille sphérique interne, dénommée test. La symétrie pentaradiée est parfaitement visible sur un test d'oursin. Comme leurs cousins, ils sont munis de pieds ambulacraires. Ceux situés dessous (côté bouche) sont munis de ventouses pour se déplacer, mais aussi se fixer à l'endroit voulu par l'animal. Les pieds situés sur le dessus (côté anus) sont munis de ventouses ou de pinces afin d'accrocher des algues, des coquilles vides permettant à l'oursin de se camoufler.

Les oursins sont en général des broûteurs : ils rapent les algues ou les animaux fixés sur le subtrat.

ZONES TROPICALES (Caraïbes - Océan Indien notamment)
Oursin noir (les pieds)
Arbacia lixula
Test d'oursin (on aperçoit la
symétrie pentaradiée de l'oursin)
Oursin violet (la bouche)
Spaerechinus granularis
Oursin blanc
Tripneustes ventricosus
Oursin crayon gris
Eucidaris tribuloides
Oursin diadème (l'anus)
Diadema antillarum  
ZONES TROPICALES (Caraïbes - Océan Indien notamment)

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En savoir plus : site dédié aux Echinodermes.....